Gli incredibili benefici delle dita rugose nell’acqua – 01/07/2022 – Saldo

La pelle dei polpastrelli diventa rugosa come una prugna se li immergiamo in acqua per qualche minuto. Potrebbe essere un adattamento evolutivo? E cosa può rivelare questo sulla nostra salute oggi?

Basta passare più di qualche minuto a mollo in una vasca da bagno o nuotare in una piscina perché le nostre dita subiscano una trasformazione drammatica. Dove una volta c’erano le delicate spirali dell’epidermide leggermente ondulata, ora abbiamo pieghe gonfie di pelle sgradevole e rugosa.

Questo cambiamento impressionante è familiare, ma anche sconcertante. Dopotutto, solo la pelle delle dita delle mani e dei piedi è rugosa quando viene immersa nell’acqua, mentre altre parti del corpo, come gli avambracci, il torace, le gambe e il viso, hanno lo stesso aspetto di prima di essere sommerse.

Questa increspatura della pelle delle dita causata dall’acqua è oggetto di ricerche da parte degli scienziati da decenni. La maggior parte di loro non ha capito cosa ha generato questo fenomeno. Ancora.

Recentemente, i ricercatori hanno trovato nuove risposte sulla causa e sul possibile scopo di questo processo.

Ma forse ancora più intrigante è ciò che le dita rugose possono rivelare sulla nostra salute.

il meccanismo

Ci vogliono circa 3,5 minuti in acqua tiepida – la temperatura ideale è 40°C – perché le nostre dita inizino a raggrinzirsi. A temperature più basse, intorno ai 20°C, possono volerci fino a 10 minuti. Ma la maggior parte degli studi ha concluso che occorrono circa 30 minuti in acqua per ottenere il massimo delle rughe.

Si credeva che l’increspatura della punta delle dita fosse una reazione passiva, in cui gli strati superiori della pelle si gonfiano mentre l’acqua invade le cellule in un processo noto come osmosi. In esso, le molecole d’acqua si muovono attraverso una membrana per equalizzare la concentrazione di soluzioni su entrambi i lati.

Ma nel 1935, gli scienziati sospettarono che il processo dovesse essere più complesso. Fu allora che i medici che studiavano i pazienti feriti che avevano lacerato il nervo mediano – uno dei nervi principali che attraversa il braccio fino alla mano – scoprirono che le loro dita non si piegavano.

Tra le altre funzioni, il nervo mediano aiuta a controllare le cosiddette attività simpatiche (sistema nervoso simpatico), come la sudorazione e la costrizione dei vasi sanguigni. Questa scoperta ha suggerito che l’increspatura della punta delle dita indotta dall’acqua è effettivamente controllata dal sistema nervoso.

Studi medici successivi negli anni ’70 hanno fornito ulteriori prove su questo processo e hanno proposto l’immersione delle mani nell’acqua come esperimento per determinare il danno ai nervi che potrebbe influenzare la regolazione dei processi inconsci come il flusso sanguigno.

Fino a quando, nel 2003, i neurologi Einar Wilder-Smith e Adeline Chow, che all’epoca lavoravano al National University Hospital di Singapore, misurarono la circolazione sanguigna nelle mani dei volontari mentre erano immersi nell’acqua. Hanno concluso che quando la pelle sulla punta delle dita dei volontari ha iniziato a raggrinzirsi, si è verificato un calo significativo del flusso sanguigno alle dita.

E applicando una crema anestetica locale che restringeva temporaneamente i vasi sanguigni nelle dita di volontari sani, i medici hanno concluso che produceva livelli di rughe simili all’immersione in acqua.

“Ha senso quando guardi le tue dita rugose”, afferma Nick Davis, neuroscienziato e psicologo della Manchester Metropolitan University nel Regno Unito che ha studiato le rughe della punta delle dita. “I polpastrelli delle dita sono pallidi perché il flusso sanguigno è limitato in superficie”.

Wilder-Smith e i suoi colleghi hanno immaginato che quando le mani sono immerse nell’acqua, i dotti del sudore delle dita si aprono per consentire all’acqua di entrare, causando uno squilibrio dei sali della pelle. Questo cambiamento nei sali innesca le fibre nervose nelle dita, causando la costrizione dei vasi sanguigni attorno ai dotti del sudore. Questo, a sua volta, provoca la perdita di volume nella regione carnosa del polpastrello, che tira verso il basso la superficie cutanea che poi si distorce, creando rughe.

Il modello delle rughe dipende da come lo strato più esterno della pelle – l’epidermide – è attaccato agli strati sottostanti.

Ci sono state anche indicazioni che gli strati esterni della pelle potrebbero gonfiarsi leggermente per aumentare la formazione delle rughe. Ma, proprio per osmosi, la nostra pelle dovrebbe gonfiarsi di circa il 20% per raggiungere le rughe che vediamo sulle dita, cosa che le aumenterebbe enormemente.

Quello che succede è che quando gli strati superiori della pelle sono leggermente gonfi e gli strati inferiori si contraggono allo stesso tempo, le rughe si pronunciano molto più rapidamente, secondo Pablo Saez Viñas, ingegnere biomeccanico presso l’Università Tecnica della Catalogna in Spagna. che ha utilizzato modelli informatici per esaminare il meccanismo.

“Sono necessari entrambi i fattori per avere livelli normali di rughe”, dice. “Se non hai questa reazione neurologica, come fanno alcune persone, le rughe non compaiono”.

Ma se le rughe sono controllate dai nostri nervi, significa che il nostro corpo reagisce attivamente all’immersione in acqua.

“Il che vuol dire che accade per una ragione”, secondo Davis. “E questo potrebbe darci un po’ di leva”.

Vantaggio

Una domanda di uno dei suoi figli all’ora del bagno – perché le dita si stropicciano – ha spinto Davis a ricercare recentemente quale potrebbe essere questo vantaggio.

Con l’aiuto di 500 volontari che hanno visitato il Museo della Scienza di Londra nel 2020, Davis ha misurato quanta forza ci voleva per tenere un oggetto di plastica.

Forse come previsto, quelli con le mani asciutte e prive di rughe hanno dovuto usare meno forza rispetto alle persone con le mani bagnate, quindi la loro presa sull’oggetto era migliore.

Ma quando hanno immerso le mani nell’acqua per alcuni minuti in modo che le loro mani fossero rugose, la forza di presa necessaria è caduta tra i due gruppi, anche se le loro mani erano ancora bagnate.

“Il risultato è stato sorprendentemente chiaro”, spiega Davis. “Le rughe hanno aumentato l’attrito tra le dita e l’oggetto. Ciò che è stato particolarmente interessante è che le nostre dita sono sensibili a questo cambiamento nell’attrito superficiale e usiamo queste informazioni per applicare meno forza per tenere saldamente un oggetto”.

L’oggetto che i volontari di Davis tenevano in mano pesava meno di un paio di monete, quindi la presa richiesta era piccola. Ma per eseguire compiti più difficili in ambienti umidi, questa differenza di attrito può acquisire importanza.

“Se non devi premere un oggetto così forte per tenerlo, i muscoli delle tue mani sono meno stanchi e puoi tenerlo più a lungo”, spiega.

Le loro scoperte coincidono con quelle di altri ricercatori che hanno scoperto che le rughe della punta delle dita rendono più facile maneggiare oggetti bagnati.

Nel 2013, un team di neuroscienziati dell’Università di Newcastle, nel Regno Unito, ha chiesto ai volontari di trasferire biglie di varie dimensioni e pesi da pesca da un contenitore all’altro. In un caso, gli oggetti erano asciutti e nell’altro erano sul fondo di un contenitore pieno d’acqua.

I partecipanti hanno impiegato il 17% in più per trasferire gli oggetti sommersi con le dita senza rughe rispetto agli oggetti asciutti. Ma quando le loro dita si sono raggrinzite, sono stati in grado di trasferire i pellet e i pesi sommersi il 12% più velocemente rispetto alle loro dita bagnate e senza rughe. È interessante notare che non c’era differenza nel trasferimento di oggetti asciutti con dita rugose o rugose.

Alcuni scienziati hanno suggerito che le rughe sulla punta delle dita possono funzionare come i battistrada degli pneumatici o le suole delle scarpe. I canali prodotti dalle rughe aiutano ad attingere acqua dal punto di contatto tra le dita e l’oggetto.

Ciò indica che gli esseri umani potrebbero essersi evoluti per raggrinzire le dita delle mani e dei piedi ad un certo punto della storia per aiutarci a tenere oggetti e camminare su superfici umide.

“Dato che le rughe sembrano fornire una presa migliore sott’acqua, prenderei in considerazione una relazione con la locomozione in condizioni molto bagnate o possibilmente maneggiando oggetti sott’acqua”, afferma Tom Smulders, neuroscienziato evoluzionista dell’Università di Newcastle che ha condotto lo studio del 2013.

Le rughe potrebbero aver dato ai nostri antenati un vantaggio chiave nel camminare su rocce bagnate o aggrapparsi ai rami, per esempio. Oppure potrebbe averci aiutato a catturare o raccogliere cibi come le vongole.

“Nel secondo caso, questo indicherebbe che si tratta di qualcosa di unico per gli umani, ma nel primo caso ci aspetteremmo che ciò accada anche in altri primati”, afferma Smulders.

L’increspatura delle dita non è stata ancora osservata nei nostri parenti primati più stretti come gli scimpanzé, ma è stato scoperto che le dita dei macachi giapponesi – noti per rimanere per lunghi periodi in acqua calda – diventano rugose anche dopo essere state immerse nell’acqua.

Ma la mancanza di prove in altri primati non significa che le rughe non avvengano. Potrebbe semplicemente essere che nessuno abbia ancora osservato abbastanza, secondo Smulders. In effetti, “non sappiamo ancora la risposta a questa domanda”.

Ci sono altre indicazioni interessanti su quando questo adattamento possa essere apparso nella nostra specie. Le rughe sulla punta delle dita sono meno pronunciate nell’acqua salata e impiegano più tempo ad apparire rispetto all’acqua dolce, ad esempio.

Ciò è probabilmente dovuto al fatto che la variazione del livello di sale tra la pelle e l’ambiente circostante è minore nell’acqua salata, quindi lo squilibrio salino che innesca le fibre nervose è meno pronunciato. Quindi questo adattamento potrebbe aver aiutato i nostri antenati a vivere in ambienti di acqua dolce piuttosto che lungo la costa.

Ma non ci sono risposte definitive e alcune persone credono che questa reazione fisiologica possa essere solo una coincidenza, senza funzione adattativa.

in incognito

È strano notare che ci sono altri misteri che circondano le rughe delle dita. Le donne impiegano più tempo per sviluppare le rughe sulle dita rispetto agli uomini, per esempio.

E perché proprio perché la nostra pelle ritorna al suo stato normale dopo 10-20 minuti, se avere la punta delle dita rugosa non porta alcun chiaro inconveniente alla presa delle dita su oggetti asciutti?

Se avere le dita rugose può aumentare la nostra presa in ambienti umidi, ma non danneggiarci in ambienti asciutti, perché i polpastrelli non sono permanentemente rugosi?

Uno dei motivi potrebbe essere il cambiamento di sensazione causato dalle rughe. I nostri polpastrelli hanno molte terminazioni nervose e le rughe della pelle cambiano il modo in cui ci sentiamo rispetto agli oggetti che tocchiamo (sebbene uno studio abbia dimostrato che ciò non influisce sulla nostra capacità di differenziare gli oggetti al tatto).

“Alcune persone hanno una vera avversione per le rughe perché raccogliere qualcosa con le dita rugose è strano”, afferma Davis. “Potrebbe essere dovuto all’equilibrio dei recettori nella pelle che si è spostato, ma potrebbe esserci anche un problema psicologico. Sarebbe divertente indagare sui motivi. Potrebbero esserci altre cose che non possiamo fare così bene con le dita rugose .”

Ma la cosa più sorprendente è che le rughe delle mani e dei piedi nell’acqua possono anche rivelare informazioni fondamentali sulla nostra salute.

Le rughe impiegano più tempo a formarsi nelle persone con malattie della pelle come la psoriasi e la vitiligine, ad esempio. I pazienti con fibrosi cistica soffrono di un’eccessiva increspatura dei palmi e delle dita, che è già stata osservata nei portatori genetici della malattia.

I pazienti affetti da diabete di tipo 2 a volte mostrano anche livelli notevolmente ridotti di rughe della pelle quando le mani sono immerse nell’acqua. Simili riduzioni delle rughe sono state osservate in persone che hanno subito un arresto cardiaco, forse a causa di qualche interruzione nel controllo del loro sistema cardiovascolare.

L’increspatura asimmetrica delle dita – una mano raggrinzisce meno dell’altra nello stesso tempo di immersione – è stata addirittura indicata come un segno precoce del morbo di Parkinson, poiché indica che il sistema nervoso simpatico non funziona correttamente su un lato del corpo. corpo.

Tutto ciò dimostra che la domanda sul perché le dita si raggrinziscono nell’acqua rimane senza risposta, ma le nostre dita rugose sono utili ai medici in altri modi altrettanto insoliti.

Leggi la versione originale di questo rapporto (in inglese) sul sito web della BBC Future.

Questo testo è stato originariamente pubblicato qui

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