Il presidente Ford cerca di reinventare l’azienda per mettersi al passo con Elon Musk e Tesla

In un recente martedì pomeriggio, il CEO di Ford MotorJim Farley, ha fatto un giro in quello che potrebbe diventare uno dei veicoli più importanti nei 113 anni di storia dell’azienda: un pickup elettrico F-150.

Seduto al volante di un prototipo presso la pista di prova dell’azienda a Dearborn, nel Michigan, Farley ha puntato i piedi e il veicolo di quasi 2 tonnellate è balzato in avanti. “Quattro secondi”, ha urlato mentre raggiungeva 60 miglia (96 chilometri) all’ora. “È incredibile per un veicolo di queste dimensioni.”

Guidando il camion attraverso una serie di sali e scendi sulla pista, ha detto: “Vediamo se riusciamo a prendere un po’ d’aria” e ha vibrato quando le ruote hanno lasciato brevemente l’asfalto su una pendenza. In un ultimo giro, ha preso una brusca svolta e ha accelerato di nuovo su un rettilineo fino a raggiungere 99 mph (159,3 km/h), appena al di sotto del limite di velocità di 100 mph (160,9 km/h) della pista.

“Non vedo l’ora”, disse Farley mentre se ne andava, scuotendo la testa. “Non vedo l’ora che i clienti ricevano questo camion.”

Questi sono tempi tesi ed eccitanti per Industria automobilistica. Spinto dal vertiginoso successo di Teslavendite di veicoli elettrici sembrano essere in inarrestabile crescita. Il cambiamento nella produzione di auto e camion alimentati a carburante Benzina per i veicoli elettrici meno inquinanti avrà effetti di vasta portata sull’ambiente, sui cambiamenti climatici, sulle politiche pubbliche e sull’economia.

La domanda per Ford è se un tizio dell’auto nell’area di Detroit può affrontare il CEO di Tesla, Elon Muskla cui società è in rapida espansione ed è valutata dagli investitori circa 16 volte più di Ford.

“L’industria automobilistica tradizionale è molto indietro rispetto a Tesla”, ha affermato Earl Hesterberg, CEO di Tesla. Gruppo 1 automobilistico, un importante rivenditore di automobili, che conosce Farley da due decenni. “In passato, se eri indietro di qualche anno, i big potevano recuperare. Ma oggi la velocità del cambiamento è molto più veloce”.

Gli esperti di auto affermano che l’F-150 elettrico, noto come Lightning, deve essere un successo se Ford vuole prosperare nell’era dei veicoli elettrici. L’introduzione di questo ritiro ora equivale a “scommettere sulla società”, ha affermato l’amministratore delegato della società, William Ford Jr., che è il pronipote di Henry Ford. “Se questo lancio non va bene, potremmo offuscare l’intero gruppo”.

La produzione dell’F-150 Lightning dovrebbe iniziare il 25 aprile. Modelli concorrenti di Motore generales, dare Stellantis e dà Toyota – I principali rivali di Ford nei camioncini – mancano almeno un anno. Rivian, un nuovo produttore in cui Ford ha investito, ha iniziato a vendere un camion elettrico ma sta ancora lottando per aumentare la produzione.

“Se il lancio di Lightning va bene, abbiamo un’enorme opportunità”, ha affermato Ford.

Radici nell’industria automobilistica

In molti modi, Farley spunta la maggior parte delle caselle quando si tratta di guidare una grande casa automobilistica americana. Come l’amministratore delegato di GM, Mary Barra, il cui padre lavorava in una catena di montaggio Pontiac, Farley ha radici familiari nel settore: suo nonno lavorava in una fabbrica Ford. Durante le visite a suo nonno, si recò negli stabilimenti Ford e in altri luoghi importanti per la storia dell’azienda. All’età di 15 anni, un’estate ha comprato una Mustang mentre lavorava in California e l’ha portata a casa nel Michigan senza patente. Suo nonno lo soprannominò “Jimmy Car-Car”.

Ma come Musk, originario del Sud Africa che è stato il fondatore di PayPal e di altre società, Farley ha avuto una carriera variegata ed è stato coinvolto nella creazione di alcune attività. Nato in Argentina quando suo padre lavorava lì come banchiere, Farley, 59 anni, ha vissuto da bambino anche in Brasile e Canada. La sua carriera non è iniziata nell’industria automobilistica, ma in IBM. Ha trascorso un lungo periodo alla Toyota, dove ha aiutato la casa automobilistica giapponese a superare la sua reputazione di produrre auto noiose e a basso consumo di carburante, lavorando sul suo nascente marchio di lusso Lexus, ora una centrale elettrica.

“Ha quella che io chiamo una mente irrequieta”, ha detto Jim Press, un ex dirigente senior di Toyota e Chrysler. “La tua mente non è mai inattiva. Ha un’audacia che lo aiuta ad andare oltre ciò che pensano gli altri”.

Nel 2007, Alan Mulally, all’epoca CEO di Ford, lo assunse per aiutare a dare una svolta all’azienda. Ha migliorato il marketing dell’azienda, spesso utilizzando Facebook e i social media in una fase iniziale. Ha anche gestito le operazioni europee di Ford.

Alcuni alla Ford sono a disagio con la sua intensità. “Preoccuparsi di non ferire i sentimenti delle persone non è in cima alla sua agenda”, ha detto Hesterberg. “Ed è probabilmente ciò di cui c’è bisogno in questi giorni. L’industria automobilistica tradizionale è in ritardo rispetto a Tesla e il modo tradizionale di fare affari non sarà più sufficiente”.

Negli ultimi anni, Farley ha rivalutato la strategia di Ford, ha visitato aziende tecnologiche in California ed è giunto a questa conclusione: “Cercano i nostri clienti”.

La prima stima del team di camion Ford per quanti fulmini poteva vendere era di 20.000 miseri all’anno. La stima era stranamente bassa perché Tesla stava ottenendo una crescita delle vendite di circa il 50% all’anno e progettava di costruire due fabbriche giganti.

In parte a causa della stima bassa del suo team per le vendite di Lightning, Farley, che è diventato CEO nel dicembre 2020, si è detto assolutamente convinto che Ford avesse bisogno di trasformarsi.

La sfida del software

Molti dirigenti automobilistici riconoscono che uno dei principali punti di forza di Tesla è essere molto più avanti di altre case automobilistiche nello sviluppo del software che fa funzionare i suoi motori, gestisce le sue batterie e intrattiene guidatori e passeggeri. In parte come risultato di ciò, Tesla, nata nella Silicon Valley, produce auto che vanno più lontano con una sola carica della batteria rispetto alle auto prodotte da quasi tutti gli altri marchi.

Per Farley, era così importante per Ford rafforzare il suo software che si è rivolto a uno dei nomi leader nella tecnologia automobilistica, Doug Field, che ha ricoperto ruoli senior in Tesla e Apple.

In un’intervista, Field, che all’inizio della sua carriera ha lavorato in Ford, ha affermato di essere stato attratto dall’opportunità di creare un team tecnologico in un’azienda con un secolo di esperienza nell’ingegneria e nella produzione. “Se riusciamo a combinarli, sarà qualcosa da considerare”, ha detto.

A marzo, Ford ha annunciato che si sarebbe divisa in due divisioni: una, Ford Blue, continuerà a produrre modelli a combustione interna e l’altra, Model E, guidata da Farley e Field, svilupperà veicoli elettrici.

Le patatine sono una grande preoccupazione. La carenza di questi prodotti ha interrotto la produzione di automobili in tutto il mondo per più di un anno. Fuori dallo stabilimento di Dearborn, alcune centinaia di camioncini F-150 a benzina sono parcheggiati, in attesa di un componente più piccolo ma cruciale: il dispositivo che controlla i suoi tergicristalli è in ritardo per mancanza di chip.

Prima del suo giro di prova, Farley ha fatto un giro di un’ora della catena di montaggio di Lighting, notando quanto lavoro rimaneva.

Michael Johnson, che utilizzerà il sistema di sospensione di Lightning, ha evidenziato una delle preoccupazioni principali che molti lavoratori manifatturieri hanno sui veicoli elettrici: il lavoro. Poiché questi veicoli hanno meno parti rispetto alle auto convenzionali, possono essere realizzati da un minor numero di lavoratori. Johnson era specificamente preoccupato per una fabbrica di pickup che Ford sta costruendo nel Tennessee, uno stato che è stato meno ricettivo ai sindacati come quello che rappresenta i lavoratori a Dearborn.

“Questa pianta sarà al sicuro?” chiese Johnson.

Farley ha risposto che la fabbrica del Tennessee avrebbe costruito un camion diverso. Lo ha aggiunto

Ford prevedeva di iniziare a produrre i motori e gli assali per i suoi veicoli elettrici, piuttosto che acquistarli dai fornitori. “Quindi le nostre fabbriche saranno molto occupate”, ha detto.

Il futuro di Ford dipende da questo.

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