Perché l’appendice non è così inutile come si crede – 18/04/2022

A lungo liquidato come una parte sacrificabile del corpo, ora è nel mirino della scienza all’avanguardia ed è visto come un deposito di batteri benefici per il corpo.

Per secoli l’appendice – questo organo di forma cilindrica che misura circa 10 cm ed è collegato alla prima parte dell’intestino crasso – è stato un enigma.

Jacopo Berengario da Carpi, medico italiano, pubblicò la prima descrizione dell’appendice nel 1521, nel suo commenterebbee lo descrisse come una piccola cavità vuota.

Leonardo da Vinci ha teorizzato che fosse un luogo in cui intrappolare il gas in eccesso e prevenire l’esplosione dell’intestino e del colon durante gli attacchi di stitichezza.

La parola “appendice” fu usata per la prima volta da Andreas Vesalius nel 1953, paragonando l’organo a un lombrico.

Il botanico svizzero Caspar Bauhin ipotizzò nel 1579 che fosse un ricettacolo per le feci del feto durante la gravidanza.

Senza una teoria molto convincente, nel suo libro sulla teoria dell’evoluzione, nel 1871, Charles Darwin propose l’ipotesi che l’appendice in realtà non avesse alcuna funzione: si trattava di un organo residuo che aveva perso la sua ragion d’essere “in conseguenza di cambiamenti nella dieta o nelle abitudini”.

Probabilmente è quello che hai imparato a scuola.

Ma a metà del XX secolo, con lo sviluppo di strumenti per osservare più da vicino i nostri organi, l’idea che l’appendice servisse solo per infiammare e mettere a rischio la vita (attraverso l’appendicite) iniziò a dissiparsi.

E, nel 21° secolo, gli scienziati hanno scoperto che questo organo è tutt’altro che un pezzo in eccesso.

Santuario

Nel 2007, un team del Duke University Medical Center ha fatto una svolta quando ha scoperto che l’appendice aveva un ricco biofilm.

È uno strato di batteri benefici, quelli che vivono nel nostro intestino, formano la nostra flora e aiutano a estrarre energia e sostanze nutritive dal cibo. Inoltre, quando digeriscono le fibre, producono acidi grassi a catena corta che possono entrare nel flusso sanguigno e proteggere il cervello.

L’organo misterioso e disdegnato è stato poi visto come un serbatoio di questi batteri, pronto a ripopolare l’intestino quando li perdiamo, ad esempio in episodi di diarrea o ingestione di antibiotici.

Questo era qualcosa che Darwin non avrebbe mai potuto immaginare, poiché visse molto prima che la scienza riconoscesse l’esistenza del microbioma umano.

E c’era qualcos’altro.

Alcuni decenni prima, l’appendice aveva un’elevata concentrazione di tessuto linfoide associato all’intestino (GALT), ma fino ad allora non si sapeva che questo aiutasse a stimolare il sistema immunitario in caso di un agente patogeno invasore.

Cioè, oltre a fungere da deposito per i batteri, è coinvolto nel capire quando l’intestino è minacciato e come rispondere al pericolo.

Malinteso

Sei anni dopo, un altro studio del Duke Medical Center ha scoperto che le persone senza un’appendice tendono ad essere maggiormente a rischio di una brutta e pericolosa infezione batterica: Clostridium difficileo Cdiff.

Ma gli scienziati hanno anche scoperto qualcosa che li ha colti di sorpresa: gli antievoluzionisti avevano approfittato della loro ricerca.

Questo perché, inavvertitamente, avevano smentito qualcosa detto da Darwin – e proprio in uno degli esempi più comuni e popolari citati come prova della selezione naturale delle specie.

I ricercatori, sostengono i creazionisti, avevano dimostrato che la teoria dell’evoluzione non era valida.

“Darwin aveva torto (supponendo) che l’appendice fosse rudimentale”, ha spiegato Heather Smith, professoressa di anatomia alla Midwestern University in Arizona (USA), che spiega con veemenza: “Ciò non significa che avesse torto sulle teorie della selezione naturale e la nostra comprensione dell’adattamento”.

In effetti, la stessa ricerca di Smith ha dimostrato che, lungi dal minare la teoria dell’evoluzione, l’appendice la conferma.

Milioni di anni

Nel 2017, Smith e i suoi colleghi hanno deciso di confrontare l’appendice umana con quella di 533 specie di mammiferi.

Rivelando una storia di oltre 80 milioni di anni, hanno costruito una specie di grande albero genealogico dei mammiferi, con il quale è possibile mappare dati e stimare quante volte le specie si sono evolute in un particolare tratto – in questo caso, in appendice.

“Abbiamo determinato che l’appendice si è evoluta circa 30 volte nel corso dell’evoluzione dei mammiferi e ciò implica che svolge una funzione importante, altrimenti non continuerebbe ad apparire nell’evoluzione”.

In termini evolutivi, se un organo appare, rimane e non scompare, è un buon indicatore del fatto che è utile in qualche modo. Ancora di più se ciò accade in diversi lignaggi di mammiferi.

asse intestino-cervello

Ora, l’appendice è al centro di studi che cercano di capirne meglio la funzione. Uno, pubblicato nel luglio 2021 dai ricercatori dell’Inserm e del Museo di storia naturale francese e ispirato al grande albero genealogico del team Smith, ha analizzato i dati su 258 specie di mammiferi e ha visto che la presenza dell’appendice potrebbe essere correlata a una maggiore longevità.

Allo stesso tempo, alcune ricerche suggeriscono una connessione – o un asse – tra l’intestino e il cervello.

“Una delle aree più interessanti della scienza del cervello e della neurologia al momento è la crescente consapevolezza dell’intestino e del microbiota intestinale nelle malattie neurodegenerative”, dice il professor John Cryan, dell’Università di Cork (Irlanda), esperto in materia la BBC.

La ricerca è ancora ambigua, ma ha detto “una cosa è chiara: non possiamo ignorare l’appendice quando si tratta di segnalazione cervello-intestino”.

Appendicite

Ma ci sono casi in cui non possiamo davvero mantenere la nostra appendice.

Sebbene un numero crescente di studi (tra cui una meta-analisi di ricerca con 404 pazienti pediatrici) abbia evidenziato che, nei casi di appendicite non grave, è possibile curare l’infezione con antibiotici (nel tentativo di evitare un intervento chirurgico per rimuovere l’appendice). ), questa non è ancora considerata un’opzione sicura.

Un’appendice perforata, cancerosa o gravemente ferita è una grave emergenza medica con conseguenze potenzialmente pericolose per la vita, quindi deve essere asportata.

E non solo è dimostrato che possiamo vivere una vita piena e felice senza di essa, ma nessuno dei risultati scientifici indica che la chirurgia di rimozione dell’appendice abbia un effetto sulla longevità.

L’appendicite in gioventù – trattata con un intervento chirurgico di rimozione – è considerata benefica, in quanto rafforza un’educazione del sistema immunitario che gli consente di combattere efficacemente le infezioni successive.

Ciò che la storia recente di questo piccolo pezzo della nostra anatomia ci insegna è che il corpo umano è estremamente complesso e abbiamo ancora molto da capire.

*Questo report riproduce brani tratti dall’episodio (ascolta in inglese) “The Appendice” dalla serie della BBC “Made of Stronger Stuff”

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